Социальная сеть может быть главной или дополнительной целью сайта. В принципе, любой сайт или Интернет-портал, предоставляющий средства для сообщения между своими посетителями, является в той или иной мере социальной сетью. Для иллюстрации сказанного, можно взять не заявляющих о себе, как о социальной сети, всем известный Mail.ru, или знакомый большинству постоянных пользователей Интернет-портал Flirt.ru. Они предоставляют такие распространенные сервисы, как почта, форум, чат, обмен фото и др.
Однако, в настоящее время, широкое распространение и бурное развитие получили именно специализированные социальные сети. Здесь большую роль сыграло то, что эта идея оказалась в давно востребованной среди пользователей Интернета. Это объясняется тем, что для пользователей весьма ценными являются их статус в сообществе, мнение единомышленников. До появления сайтов, в основе которых лежала структура социальных сетей, воплощение этой идеи не находило полного применения в глобальной сети. Предоставляемые ими возможности взаимовыгодного, высокорезультативного общения внутри определенных устойчивых аудиторий, дифференцирующихся по определенным признакам, устраивают большинство пользователей, ищущих в Интернете пути решения профессиональных задач.
Вот «джентльменский набор» сервисов почти любой социальной сети:
поиск коллег и одноклассников;
поиск сотрудников и вакансий;
поиск старых и новых друзей;
тусовка;
поиск интересных людей для общения;
поиск интересных блогов, фото, видео;
публикация контента;
непосредственное общение через чаты, сообщества, форумыи т. п.
знакомства для бизнеса, для близких отношений или для дружбы.
Помимо всего, социальные сети стараются привлечь посетителей привлекательными динамическими интерфейсами, которые поощряют участие пользователей в работе системы, проведением всевозможных рейтингов, использованием систем сообщений и мессенджеров.
Наиболее популярными на Западе считаются социальные сети MySpace.com, Facebook и LiveJournal, имеющие в своем составе многомиллионные сообщества. Не такими обширными по количеству участников будут LinkedIn, Wallop, Piczo.
MySpace.com, начинавший с организации подросткового сообщества, теперь удовлетворяет потребности практически любых социальных групп. Он является безусловным лидером не только по посещаемости (за 2006 год 37,4 млн. посетителей), но и по количеству и качеству предоставляемых услуг.
Проект Facebook, созданный в 2003 году очень быстро набрал популярность. К концу 2005 года количество пользователей проекта превысило 7,5 млн. человек по всему миру.
Особенностью Facebook является та, что он состоит из множества отдельных подсетей.
LiveJournal, как и большинство социальных сетей, используется средство связи для поиска новых друзей, единомышленников. Специализируется на ведении он-лайн дневников пользователей, позволяет обмениваться мгновенными сообщениями с другими сетями, вроде Gizmo, Jabber.org, Earthlink и др.
LinkedIn достаточно обособленный, закрытый для широких масс сервис. Эта социальная сеть, помимо прочего, зарабатывает взиманием платы за возможность контакта с его участниками.
Довольное необычным интерфейсом и интересными сервисами отличается Wallop. Разработанный во Flash, он предоставляет возможность пользователям его сети, знакомым с Flash и ActionScript, разрабатывать и реализовывать другим участникам собственные модули.
Piczo — очень узконаправленная, открытая только для подростков 13 — 16 лет, социальная сеть, куда не попасть пользователям старшего возраста. В нее невозможно войти за другого пользователя и она отличается отсутствием функции поиска людей, обязательной для других социальных сетей.
В след за Западом, это новое явление получило распространение и в Рунете. Первой ласточкой стала профессиональная социальная сеть MoiKrug.ru. Сегодня MoiKrug.ru насчитывает несколько сотен тысяч пользователей. Кроме банального поиска вакансий и сотрудников, MoiKrug.ru реализует возможность получения советов, оценок, консультаций от специалистов экспертного уровня в различных областях человеческой деятельности, рекомендованных хорошими знакомыми. Отличается возможностью прямого, без посредников, обращения к интересующему человеку.
Следующим аналогом западных профессиональных социальных сетей стал русскоязычный проект Webby.ru, под вывеской «Паутина Профессиональных Знакомств». Главной целью данного проекта стало трудоустройство специалистов, профессионалов своей области, отличающихся креативным мышлением и творческим подходом к делу.
Открывшийся недавно Comby.ru, представляет собой новый многофункциональный сервис, предназначенный для широких слоев. Предлагает возможности для самовыражения, общения и развлечений.
Специалисты отмечают, что для сохранения специализированной направленности профессиональной социальной сети, оптимальное количество участников должно находиться в районе 250 тыс., в случае превышения этой цифры будет давать сбои сам механизм работы.
Анализируя как западные, так и российские социальные сети можно заметить, что степень жизнеспособности любой сети, в большинстве своем, зависит от наличия определенного количества постоянных активных участников, задающих основной тон общения.
С точки зрения вложения инвестиций, социальные сети выглядят очень привлекательно. Возможность хорошо заработать на этих венчурных проектах очень высока. Прибыль могут приносить организация знакомства, рекрутинг, поиск недвижимости, интернет-магазины, юридические услуги, консалтинг и пр. Но наиболее значимой будет являться возможность получения прибыли от рекламы. Сегодня размер американского рынка мобильной и Интернет-рекламы составит около $22 млрд. По прогнозам экспертов, к 2010 г. социальные сети охватят значительную долю рекламного рынка — свыше $850 млн. Ведь социальные сети являются ярко выраженными центрами притяжения определенных групп людей и реклама сможет находить среди участников сети огромные целевые аудитории. В число видов рекламы, предназначенных для размещения в социальных сетях входят: контекстная реклама, графические баннеры, встроенные видеоролики и продажа брендам разделов на своих сайтах.
О широких возможностях социальных сетей для ведения бизнеса говорит покупка медиа-магнатом Рупертом Мердоком социальной сети MySpace.com за сумму, называемую по разным источникам, от $580 млн. до $1 млрд. Кроме этого, поисковик Yahoo заявил о намерении приобрести Facebook.com за $1 млрд. За Рупертом Мэрдоком и Yahoo менее крупные инвесторы, в том числе и российские, реализующие стратегию следования за лидером, будут искать способы вложения капитала в социальные сети.
Появление новых социальных сетей, станет невыгодным, когда большинство постоянных пользователей Интернета будут уже распределены по всевозможным существующим. Начнется ожесточенная маркетинговая борьба за посетителей. Затраты на PR и рекламу превысят доходы.
Что касается Рунета, то ему подобная ситуация пока не грозит, так как существует большой потенциал прироста новых пользователей, ведь в России, на сегодняшний день компьютерной грамотностью владеют только 60% населения, а темпы компьютеризации очень высоки.